經濟客飯|只要夠努力,數據終會屈服!|曾國平

經濟客飯|只要夠努力,數據終會屈服!|曾國平

曾國平 | 2021.10.04

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上星期跟大家提過經濟學者高斯的名句:If you torture the data long enough, it will confess to anything,意即只要有恒心,再「不合作」的數據也可變成金。世銀高層有權有勢可以迫研究員就範,一般人又如何令數據「合作」,得出跟自己想要的結果呢?

要學懂這項重要技能,我建議大家到著名預測網站538幾年前設計的專頁(https://projects.fivethirtyeight.com/p-hacking/),玩一個學術造假遊戲。遊戲目的,是用數據證明政黨(民主或共和)對經濟有影響(好或壞)。要選擇的,除了政黨,還有政黨勢力的量度(總統、參眾議員、州長),以及經濟指標(股市、經濟增長、通脹、就業),可以選取一項或多項。遊戲目的,就是嘗試不同的數據組合,直至你想要的結果成為統計上的顯著關係為止。遊戲趣味所在,是無論你的政治立場如何、意圖想得出甚麼結論,總有辦法可以從數據中「發現」出來。

既然如此簡單的數據都可以造假,在電腦運算速度快如閃電的今天,機器學習等工具威力無窮,要在茫茫數據大海找出「驚人科學結果」,就更是易如反掌了。

造假如此容易,是否所有實證研究皆不可信?這樣的人生態度,未必太虛無了。比較實際的應對方法,是要記得學術界又好傳媒又好,對「A與B沒有明顯關係」的結論不太有興趣,只會大力宣傳「A明顯大幅增加B」等的吸引結果。個別標題黨味道濃厚的研究發現,要懷疑要打折扣。當不同研究反覆得出同一結論,才是認真對待的時候。


曾國平
維珍尼亞理工大學經濟系副教授
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曾國平
 | 2021.10.04

維珍尼亞理工大學經濟系副教授

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